발명은 해결해야 할 문제를 인식하는 데서 출발한다. 밥 메트 칼페(Bob Metcalfe)가 오늘날 전 세계에서 사용되는 이더넷(Ethernet)을 발명한 것도 사무실 컴퓨터를 프린터와 인터넷에 연결하는 데 필요한 전선 수를 줄이려는 노력에서 출발했다. 1972년 어느날 사무실 모든 책상에 컴퓨터를 설치하기로 결정했고, 그러기 위해 풀어야 할 문제가 모든 데스크탑을 프린터와 인터넷에 어떻게 연결하는 가였다.

복잡한 네트워크을… 하나의 전선 ‘이더(Ether)’로 최소화

과거의 모든 네트워킹 기술은 복잡한 커넥터 등으로 너무 많은 전선을 사용했다. 당시 하와이 대학에는 Aloha Network라는 무선 네트워크가 있었는데, 초당 4,800 비트로 속도가 느리고 모뎀은 비쌌기 때문에 실용적이지 못했다.

Metcalfe가 1973년에 그린 이더넷 스케치. 사진 :Palo Alto Research Center.

미국 특허청(USPTO)이 제공하는 ‘혁명의 여정(Journeys of Innovation)’ 시리즈에 따르면 Metcalfe는 사무실 네트워크를 가능한 적은 수의 전선으로 구현하는 것을 목표로 삼았다. 그 결과, 1973년 5월에 그가 쓴 메모에서 ‘이더넷(Ethernet)’이 발명됐다.

‘혁명의 여정(Journeys of Innovation)’ 시리즈 : 미국 특허청(USPTO)이 역사적으로 위대하고 의미있는 혁신가를 발굴하고 배우기 위해 매달 획기적인 혁신으로 세상에 긍정적인 변화를 가져온 발명가 또는 기업가의 이야기를 소개하는 기획 코너이다.

Metcalfe는 이더넷에 사용했던 하나의 전선을 “이더”라고 불렀다. 그리고 이 케이블은 복도를 따라 내려가는 크고 두꺼운 케이블이었고, 각 사무실의 PC는 데이터 패킷을 해당 케이블로 보낼 수 있었다. 

이더넷 케이블. 사진 제공 : Bob Metcalfe.

여러대의 PC가 케이블을 공유하는 핵심 아이디어는 ‘무작위 재전송(randomized re-transmission)’을 사용하는 것이다. 이는 하와이 대학 Aloha Network의 패킷 무선 네트워크에서 힌트를 얻었다.

그러나 IBM과 General Motors는 모두 자체 네트워크 기술을 사용하고 있어 이더넷에 반대했다. 때문에 표준화를 시도한 10년 동안 이더넷을 지속적으로 공격했다.

실제로 사람들은 이더넷이 작동하지 않는다는 이론을 계속 주장했다. 하지만 수전 개의 이더넷을 배포했을 때, 모두가 제대로 작동했다.

이에 공동 개발자인 Dave Boggs는 “이더넷은 이론적으로는 작동하지 않고 실제로만 작동한다”고 말했다.

‘Xerox Wire’가 아닌, ‘이더넷’… 특허 및 상표권 확보

이더넷이 작동하자마자, Metcalfe가 근무하던 Xerox는 특허권 확보에 나섰다. 그리고 4개의 특허를 받았다.

Metcalfe가 발명한 대표적인 이더넷 특허인 ‘충돌 감지 기능이있는 다 지점 데이터 통신 시스템’ (미국 특허 번호 4063220)은 분기된 세그먼트로 배열된 통신 케이블을 통해 다양한 데이터 처리 스테이션 간 통신을 가능하게 하는 기술이다.

특허가 등록된 후, IEEE 등을 통한 산업 표준화를 추진했다. 표준화 작업에 대해 IEEE는 “소액의 비용으로 특허 라이선스에 동의하지 않는 한 이더넷을 표준화하지 않을 것”이라는 입장이었다.

결국, IEEE가 수행하는 표준과 호환되는 이더넷을 구축하지 않고서는 이더넷을 사용할 수 없게 됐다.

그런데 Metcalfe는 1973년 메모에서 작성한 “이더넷”이라는 단어에 대한 상표권을 획득했다. 하지만 Xerox는 이더넷을 상품화하면서 이름을 바꿔 ‘Xerox Wire’라고 불렀다. 그리고 Xerox Wire에 대한 TV광고까지 실시했다.

그러나 네트워크 업계는 “이더넷을 표준으로 만들겠지만 ‘Xerox Wire’라고 부르지는 않을 것”이라고 선언하며, 예전 이름인 ‘이더넷’으로 돌아 가기로 결정했다.

특허로 ‘빠르게 만들고 실행’하라… Bob Metcalfe

이더넷은 기본적인 연결을 제공한다. 그것도 정말 빠르고, 저렴하고, 표준적인 방식으로 수행하는 것이 장점이다. 그 결과, 지금은 매년 수십억 개의 이더넷이 사용된다. F16 전투기에도 이더넷이 있고, 국제 우주 정거장에도 이더넷이 있다.

Bob Metcalfe 1973 년경. 사진 제공 : Bob Metcalfe.

이더넷이 없는 세상은 상상하기 어렵다. 한때 논쟁의 여지가 있었던 단일 케이블은 이제 모든 모양과 크기의 컴퓨터를 빠르고 저렴하게 연결해주는 표준이 된 것이다.

Bob Metcalfe는 “다른 사람들은 당신이 알고 있는 무언가가 정말로 가치 있다는 것을 전혀 모르고 있다”라며 “스타트업은 혁신을 위한 매우 효과적인 도구이고, 그래서 당신이 할 수 있는 것을 특허로 빠르게 만들고 실행하는 것이 중요하다”고 조언했다.

주상돈    newsdjoo@gmail.com