Black & Decker(B&D)는 미국항공우주국(NASA)과 개발한 우주용 무선 드릴 아이디어 중 일부를 ‘무선 청소기 보관 및 충전 시스템(US 4225814)’ ‘특허에 적용했다. *사진 출처: Smithsonian 역사박물관

1969 년 7월 20일, 닐 암스트롱(Neil Armstrong)은 아폴로호(Apollo Lunar Module Eagle)에서 나와 달 표면에 발을 내디뎠다. 이처럼 달 착륙을 가능하게 한 야심찬 국가적 노력은 곧 일반 가정과 산업 현장에 엄청난 ‘다운 스트림(downstream) 혁신를 불러왔다. 손목 시계에서 건물 단열재에 이르기까지 오늘날 사용하는 수많은 상품들이 우주 개발에서 유래했다. 이 가운데 상업적으로 가장 성공한 제품중 하나가 Black & Decker(B&D)사가 개발한 소형 무선 청소기 ‘Dustbuster’ 이다.

시장에서실패한’… ‘Black & Decker’ 무선충전 기계

Black & Decker(B&D)는 이미 1961년부터 미항공우주국(NASA)과 계약을 맺고, 세계 최초의 무선 충전식 드릴(Drii) 개발에 착수했다. 이를 통해 우주 비행사가 제충전을 위해 작업을 중단하지 않도록 전력 사용을 최적화하는 솔루션을 만들었다.

미국 특허청(USPTO)이 제공하는 ‘혁명의 여정(Journeys of Innovation)’ 시리즈에 따르면 Black & Decker(B&D)는 인류가 달 착륙에 성공한 1969년부터 우주용 무선 드릴 아이디어 중 일부를 일반 소비자 제품에 적용하기 시작했다.

‘혁명의 여정(Journeys of Innovation)’ 시리즈 : 미국 특허청(USPTO)이 역사적으로 위대하고 의미있는 혁신가를 발굴하고 배우기 위해 매달 획기적인 혁신으로 세상에 긍정적인 변화를 가져온 발명가 또는 기업가의 이야기를 소개하는 기획 코너이다.

시장에서 실패한 B & D의 무선충전 멀티 도구 ‘Mod 4’

실제로 1969년에 B & D는 충전식 배터리를 장착한 무선 잔디 깎이를 선보였고 1년 후 무선 관목 갂이(shrub trimmer)도 출시했다. 그리고 1974년에는 드릴, 관목갂이 트리머, 소형 진공 청소기 등 5개의 어태치먼트가 있는 무선충전 멀티 도구인 ‘Mod 4’도 내놓았다.

그러나 수많은 혁신적인 아이디어가 그렇듯, Mod 4도 시장에서 실패해 예상보다 훨씬 적은 매출을 올렸다.

이에 Black & Decker(B&D)는 포기하지 않고, ‘왜 이렇게 좋은 제품이 팔리지 않는 지’를 탐구하기 시작했다.

경쟁사로부터 시장을 보호한… 혁신적인 ‘Dustbuster’ 디자인

시장에서 실패한 Black & Decker(B&D)는 몇 가지 소중한 교훈을 얻었다. 첫째, 시장 조사는 신제품을 발명한 후가 아니라 제품 출시 전에 수행해야 한다는 것이다. 둘째, 소비자는 새로운 기술을 받아들이는 교육이 필요하다는 점이다.

이를 기반으로 B & D는 지하실에서 남성들이 주로 사용하는 도구가 아닌, 여성들도 집안 어디서나 손쉽게 사용할 수 있는 신제품으로 방향을 잡았다. 오랫동안 남성이 주도하는 DIY 중심의 전동 공구 시장에서 완전히 벗어난 것이다.

새롭고 혁신적인 ‘Dustbuster’ 디자인

우선, 장치 본체를 삼각형으로 바꿔 주방에서 흔히 볼 수 있는 쓰레받기 모양을 채용했다. 가장 눈에 잘 띄는 곳에 보관할 수 있도록 벽에 붙여 설치 공간을 간소화했다.

또한 B & D의 고유한 오렌지 색을 버리고 주변과 잘 어울리는 아몬드 베이지 색을 선택했다. 그리고 일부 소비자 테스트를 거쳐 B & D 로고가 최소로 축소된 “더스트 버스터(Dustbuste)” 디자인이 탄생했다.

1978년에 Black & Decker(B&D)는 ‘무선 청소기 보관 및 충전 시스템(US 4225814)’ ‘특허와 함께 회사 최초로 디자인권까지 확보했다. 이런 독특하고 혁신적인 Dustbuster의 디자인은 이후 경쟁 업체가 비슷한 모양의 진공 청소기를 미국에서 판매하지 못하도록 막는 데 결정적인 역할을 했다.

혁신 제품의 탄생은… 길고 복잡한 시행 착오의 과정

Black & Decker(B&D)가 선보인 Dustbuster는 빠르게 청소하는 방법에 대한 소비자 요구를 충족시키는 완전히 새로운 범주의 무선 청소기를 만들어 냈다.

빠르게 청소하는 방법에 대한 소비자 요구를 충족시키는 ‘Dustbuster’의 광고. *출처: 미국산업디자이너협회

1979년 제품이 출시된 이후 40년 동안 1억 5000만 개 이상의 Dustbuster가 판매됐다. 그 결과, 오리지널 Dustbuster는 워싱턴 DC에 있는 Smithsonian 역사박물관에도 전시됐다.

이후 Black & Decker(B&D)는 자동차용 Dustbuster도 출시했다. 1986년 대대적인 재설계를 거쳐 2000년대 후속 재설계를 포함해 Dustbuster를 계속 발전해왔다.

Dustbuster 설계 책임자인 Carroll Gantz는 “혁신적인 제품은 사람들이 상상하는 것 처럼 천재성 있는 순간적인 플래시의 결과가 아니다”라며, “오히려 성공적인 제품은 개념을 완성하고 다듬는 길고 복잡한 시행 착오의 과정에서 탄생한다”고 회고했다.

실제로 아폴로 우주선 임무에서 출발해 Mod 4의 상업적 실패를 딛고, 독특한 디자인을 내세워 인기있는 가정용 도구로 자라잡은 Dustbuster의 혁신이 길고 복잡한 시행 착오의 대표적인 사례인 것이다.

주상돈    newsdjoo@gmail.com