Andrew Higgins가 1941년 12월 8일에 ‘출원한 ‘기계화 장비를 위한 상륙정(Lighter for mechanized equipment)’ 특허 도면. 전쟁중에 기계와 군대를 신속하게 내려주는 미국의 비밀 무기가 탄생하는 순간이다.

1944년 6월 6일, 새벽. 13만 여명의 연합군이 프랑스 북부 노르망디 해변을 공습했다. 강한 저항과 막대한 손실에도 불구하고 역사상 가장 성공적인 해상 상륙 작전으로 평가받으며, 11개월 후 나치 독일의 항복을 이끌어내는 결정적인 계기가 됐다. 이런 놀라운 성과는 미국 New Orleans 출신 발명가이자 사업가인 앤드류 히긴스(Andrew Jackson Higgins)의 끈질긴 노력 없이는 불가능했다.

기계와 군대를 신속하게 내려주는… 미국의 비밀 무기

1886년 네브래스카에서 태어난 Andrew Higgins는 어릴 때 부터 보트에 관심이 많았다. 고등학교를 중퇴하고 군대를 제대한 그는 걸프 연안에 위치한 목재업체에서 일했다. 이 곳에서 Higgins는 늪지대와 협곡을 항해하며 무거운 통나무를 운반 할 수 있는 소형 보트를 개발했다.

Higgins가 1939년 출원한 보트 선체 설계(Boat hull construction) 특허‘ 도면

그는 New Orleans에 회사를 세우고 얕은 수심에서 운행할 수 있는 자신의 소형 보트를 “유레카”라는 이름으로 출시했다.

바로 이 조그만 배가 노르망디뿐만 아니라 북아프리카, 이탈리아, 태평양 전역의 수많은 섬에 연합군을 상륙시킨 일명 “히긴스 보트”라 불리는 차량·병력상륙정(LCVP, Landing Craft Vehicle)이 탄생하는 출발점이다.

미국 특허청(USPTO)이 제공하는 ‘혁명의 여정(Journeys of Innovation)’ 시리즈에 따르면 Higgins는 1939년에 프로펠러가 모래에 갇히지 않고 해변에 착륙 할 수 있는 보트 선체 설계(Boat hull construction) 특허‘를 획득했다.

‘혁명의 여정(Journeys of Innovation)’ 시리즈 : 미국 특허청(USPTO)이 역사적으로 위대하고 의미있는 혁신가를 발굴하고 배우기 위해 매달 획기적인 혁신으로 세상에 긍정적인 변화를 가져온 발명가 또는 기업가의 이야기를 소개하는 기획 코너이다.

아이디어를 가진 모든 사람에게 기회를 제공… Higgins Industries

지난 1930년대 Higgins는 미국 해안 경비대에 자신이 개발한 보트를 사도록 설득했고, 결국 미국 해병대의 관심을 끄는 데 성공했다. 이후 그는 해안에 착륙하는 동안 접을 수 있는 램프를 가진 일본 상륙정에 대한 정보를 듣고 이 기능을 자신의 보트에도 적용했다.

앤드류 잭슨 히긴스. 이미지 제공 : National WWII Museum.

그리고 진주만 공습 다음날인 1941년 12월 8일에 ‘기계화 장비를 위한 상륙정(Lighter for mechanized equipment)’ 특허를 출원했다. 전쟁중에 기계와 군대를 신속하게 내려주는 미국의 비밀 무기가 탄생하는 순간이다.

차량·병력상륙정(LCVP)은 36명의 전투 보병과 지프, 화물 등 다양한 탑재물을 싣고 3 피트의 물에서 떠 다니는 능력을 유지할 수 있다.

결국 Higgins의 역동적인 성격과 특허가 연합군 승리에 결정적인 역할을 함으로써, 히틀러조차 마지 못해 그를 “새로운 노아(Noah)”라고 불렀다.

아이젠하워(Eisenhower) 장군도 노르망디 상륙 전날 101 공수사단 연설에서 “Higgins가 차량·병력상륙정(LCVP)을 설계하지 않았다면 우리는 해변에 착륙 할 수 없었고, 전쟁의 전체 전략도 달라졌을 것”이라고 말했다.

실제로 1943년까지 미 해군 보트 10 척중 9 척을 Higgins가 설계했고, 그가 세운 Higgins Industries는 2만명 이상이 일하는 거대 공장으로 성장했다.

Higgins가 세운 Higgins Industries는 2만명 이상이 일하는 거대 공장으로 성장했다. 사진 제공 : National WWII Museum.

Higgins는 괜찮은 아이디어를 가진 거의 모든 사람에게 기회를 제공했다. Higgins Industries는 뉴 올리언스에서 인종이나 성별에 관계없이 모든 직원에게 동일한 임금을 지급하는 최초의 회사가 됐다.

1943년 뉴스위크는 “Higgins가 개발한 소형 보트는 선례를 깼지만, 이런 놀라운 제품보다 더 뛰어난 것은 Higgins 자신”이라며 “Higgins는 미국을 건설한 세대들을 특징 짓는 의지력과 두뇌, 그리고 추진력과 대담함을 두루 갖춘 진정한 종합 설계자(master builder)”라고 평가했다.

주상돈    newsdjoo@gmail.com